(A contemporary mikveh at the Temple Beth-El synagogue in Birmingham, Alabama)

浸礼的希伯来字是טְבִילָה (“tevilah”, immersion), 意思是“浸没于水中”. 浸礼并不是施浸约翰或是主耶稣发明的, 而是根源于圣经, 历史悠久的犹太洁净之礼. 这里所说的洁净并不是指卫生, 而是所谓“仪式上的洁净”. 根据圣经, 唯有仪式上洁净的人才能进入圣殿献祭, 也才能吃平安祭的祭物.

利未记列举了导致一个人成为仪式上不洁净的原因, 诸如妇女刚生产完毕, 长大麻疯, 患血漏或漏症, 梦遗, 月经, 碰触患血漏或漏症的人, 以及碰触死尸等. 仪式上不洁净的人若要恢复洁净, 首要的条件是导致不洁净的情形必须要解除, 比方说血漏得痊愈, 或是月经结束等等. 然而尽管导致不洁净的情形解除了, 仪式上不洁净的人不会自动恢复洁净, 而必须行过洁净之礼, 也就是浸礼之后, 才能恢复仪式上的洁净(某些情况下, 还得加上献祭).

犹太人行浸礼必须在天然流动的水, 也就是“活水” (希伯来字מָיִם חַיִים, “mayim chaiyim”, living water) 里进行, 比方说海里, 河里, 湖里等. 犹太会堂因此往往建在附近有天然流动水源的地方, 并兴建水道把活水引入会堂内部的浸池(希伯来字מִקְוֶה, “mikveh”, 意思是“水的聚集之处”). 若是附近没有天然流动水源,会堂的浸池就要设计成可以收集雨水或雪水, 若是雨水或雪水不足的话, 还需要混合非流动的水. 犹太拉比定规如此的水也可算为“活水”.

犹太人行浸礼是全身受浸, 因此浸池的设计要大到足够让人全身浸入水中. 浸池的阶梯通常有七级, 象征神六日创造和第七日安息. 行浸礼的人是自行走下阶梯, 让水淹过胸口, 然后再屈膝将全身没入水里. 这与今日基督徒受浸是由牧师扶着浸入水中再扶起来的方式不同.

Pool of a medieval mikveh in Speyer, dating back to 1128
Attribution: Chris 73 / Wikimedia Commons

直到如今, 浸礼依然是犹太洁净之礼. 敬虔的犹太妇女会在每月月经结束后去犹太会堂的浸池受浸. 正统犹太教的男子甚至会在每周安息日以前受浸, 象征属灵上得洁净, 好迎接安息日的到来. 此外, 越来越多的犹太男女会在婚礼前受浸, 象征着生命的洁净与更新.

有趣的是, 在主耶稣的时代, 浸礼除了作为洁净之礼外, 还衍生出其他的用途. 其中之一是拜师之礼. 当时有些犹太拉比收门徒会给门徒施行浸礼. 门徒拜某某拉比为师时, 他就奉这位拉比的名受浸. 就像把一块白色的布匹浸入染缸, 布匹就被染成染料的颜色一般, 当门徒奉拉比的名受浸,表示他与拉比完全认同与联合, 并且愿意委身于拉比的一切教导. 这也正是为什么主耶稣吩咐凡作祂门徒的要奉祂的名受浸的缘故: 我们奉主耶稣的名受浸, 表示我们与主耶稣完全认同与联合, 并且愿意委身于主耶稣的一切教导.

此外, 除了作为洁净之礼和拜师之礼, 浸礼也作为外邦人归化作犹太人(入犹太教) 必要的仪式之一. 犹太教与其他宗教不同, 外邦人若要信犹太教, 必须作犹太人. 若是男子, 首先必须受割礼. 割礼代表身分的转换, 表示放弃外邦人的身分而改作犹太人. 相对于割礼象征身分的转换, 浸礼则象征重生: 当人浸入水中, 代表这个人的外邦人身分已经死了, 当他从水里上来, 代表他重生为犹太人– 亚伯拉罕的子孙. 重生也同样是我们基督徒浸礼重要的属灵意义: 当我们浸入水中, 表示我们的旧人与主耶稣一同死了; 当我们从水里上来, 表示我们重生为基督里新造的人.

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